Hamilton zegeviert na controversiële GP Saoedi Arabië

Op het bizarre stratencircuit van Jeddah gingen de kansen in het kampioenschap alle kanten op. Na botsingen, safety cars, rode vlaggen en bijzondere penalties wist Lewis Hamilton alsnog op de hoogste trede van het podium te stappen.
@media (max-width: 679px){#fig-61e48e3314b1f img.lazyloading{background: #eee;}#fig-61e48e3314b1f img{#fig-61e48e3314b1f img.lazyloading{width: 470px;height: 470px;}}@media (min-width: 680px) and (max-width: 680px){#fig-61e48e3314b1f img.lazyloading{background: #eee;}#fig-61e48e3314b1f img{#fig-61e48e3314b1f img.lazyloading{width: 624px;height: 624px;}}@media (min-width: 681px) and (max-width: 1320px){#fig-61e48e3314b1f img.lazyloading{background: #eee;}#fig-61e48e3314b1f img{#fig-61e48e3314b1f img.lazyloading{width: 1290px;height: 726px;}}@media (min-width: 1321px){#fig-61e48e3314b1f img.lazyloading{background: #eee;}#fig-61e48e3314b1f img{#fig-61e48e3314b1f img.lazyloading{width: 948px;height: 533px;}}Hamilton zegeviert na controversiële GP Saoedi Arabië

Na een nagelbijtende kwalificatie maken we ons op voor de allereerste Grand Prix van Saoedi Arabië. Met twee Mercedessen op de eerste rij van de grid lijkt de strijd om het kampioenschap voorlopig nog niet gestreden.

Lewis Hamilton en Valtteri Bottas wisten hun wagens binnen de muren te houden voor een cruciale 1-2, terwijl kampioenschapsleider Max Verstappen zich verslikte in de allerlaatste bocht. De Nederlander raakte hard de muur met het rechterachterwiel, maar een versnellingsbakswissel bleef hem bespaard. Verstappen start vanaf P3, met banden die vier ronden jonger zijn.

Rugsteun van Sergio Perez is helaas ook geen garantie, aangezien Charles Leclerc zijn crash in de vrije training om wist te zetten in P4 op de zaterdag. De pace op de hardere compounds was echter bemoedigend voor Red Bull. Met verser rubber langer doorrijden is de enige optie om posities te winnen op het bijzonder smalle circuit van Jeddah.

Start

Het duurt zoals gewoonlijk weer vel te lang voordat de grid klaarstaat. Verstappen staat zo ver mogelijk naar voren, zijn intenties zijn duidelijk. De start verloopt zonder indicidenten voor Mercedes: Hamilton is goed weg voor Bottas, die gezelschap krijgt van Verstappen. De Nederlander kan in de eerste bocht vanaf de buitenkant echter geen vuist maken. Hetzelfde geldt helaas voor Sergio Perez, die wel heel erg dicht bij Charles Leclerc komt.

Ondanks een kwispelende staart weet de Ferrari er echter voor te blijven. Aan het einde van de ronde hebben we zowaar onze eerste inhaalactie: de beroerd gekwalificeerde Carlos Sainz pakt Kimi Raikkonen in de laatste bocht. In de herhaling zien we een andere inhaalactie die misschien afgekeurd gaan worden: Lance Stroll raakt de staart van zijn Aston kwijt en gaat naast de baan langs George Russell.

Vooraan is het Hamilton, 1.2 seconden voor Bottas, die op zijn beurt 1.2 seconden voor Verstappen zijn rondjes doet. Na vijf ronden heeft de Fin bovendien de snelste ronde te pakken. Het lijkt een saaie race te worden aan de kop van het veld. Achter de top drie zijn het Leclerc, Perez, Norris, Ocon, Gasly, Ricciardo en Alonso die de top tien vol maken.

Dan krijgen we een apart berichtje van Valtteri Bottas: de Fin wil graag dat zijn teammaat een beetje harder gaat rijden. Valtteri rijdt gevaarlijk dicht bij Hamilton in de vuile lucht, waardoor het risico bestaat dat zijn banden meer slijten. Bovendien blijft Verstappen een bedreiging op anderhalve seconde afstand.

Hamilton beantwoordt het verzoek met een snelste ronde, en trekt het gat op naar 2.6 seconden. Tegelijkertijd komt Max juist dichterbij aan het adres van de tweede Mercedes. Verder achterin gaat Daniel Ricciardo langs Pierre Gasly voor P8

Safety Car

Dan zie we opeens een Haas in de vangrails! Mick Schumacher is zijn VF-21 kwijtgeraakt op hetzelfde punt waar Charles Leclerc in de vrije trainingen de muur vond. We krijgen een safety car. Mercedes trekt meteen beide auto's naar binnen in een double stack pitstop, gevolgd door Sergio Perez. Max Verstappen maakt van de enige kans die hij heeft gebruik door buiten te blijven.

In de herhaling zien we Mercedes smerige trucjes toepassen: Valtteri Bottas rijdt extreem langzaam in afwachting van de safety car. Max beklaagt zich over de radio. Het is nog maar de vraag of de stewards de ongezouten mening van zijn vloekende engineer delen.

Klachten over de safety car zijn er ook bij Red Bull. Max Verstappen verbaast zich over de trage pace van Bernd Maylander en de Aston Martin Vantage. "Wij rijden maar 100!"

Rode vlag

Na een paar trage ronden achter de safety car komt de rode vlag naar buiten. De TecPro barriere is kennelijk toch te zwaar beschadigd. Dat komt bijzonder goed uit voor Max Verstappen, aangezien onder de rode vlag bandenwissels toegestaan zijn. Het voordeel voor Mercedes is daarmee volledig weg. Verstappen kan naar alle waarschijnlijkheid op de Hard band zijn race gewoon afmaken.

Lewis Hamilton verbaast zich over de radio. Volgens hem is er niets mis met de bandenstapel. Daarnaast vraagt hij zich af waar Red Bull mee bezig was door Verstappen buiten te laten. Bono en Mercedes strategist James Vowles beginnen hun beslissingen haastig uit te leggen. Sir Lewis is not happy. Even later krijgen we te horen dat er een kraan nodig is om de barriere te repareren. Er is dus wel degelijk iets goed kapot.

Na een flinke pauze maken we ons op voor de tweede start vanaf de grid. Bij het uitrijden van de pits tettert Lewis Hamilton al meteen over de radio. Verstappen zou een oefenstart gedaan hebben in de pitsstraat. Max heeft de snelheidslimiet echter niet gebroken, dus er is eigenlijk niets om over te zeuren.

Hamilton gaat echter door met spelletjes spelen: hij houdt de trein achter Verstappen enorm op op weg naar de grid. Hierdoor moet Verstappen langer wachten op de grid.

Tweede start

Max Verstappen is slecht weg! Hamilton komt er voorbij en pakt de binnenkant. Verstappen geeft echter niet op en ramt over de kerbs door. Lewis moet van zijn gas af, waardoor Esteban Ocon er voorbij kan.

Valtteri Bottas verdwijnt de runoff op. Daarachter zien we opeens Sergio Perez dwars staan! De Mexicaan zit in een sandwich en wordt door Leclerc op het linkerachterwiel geraakt. De groep achter de crash komt er bijna helemaal heelhuids door, behalve Nikita Mazepin!

De Rus vliegt vol over de staart van de Williams van George Russell. De Haas tilt de FW43B hoog op, maar Russell rijdt ondanks alles gewoon door. We krijgen opnieuw een rode vlag. Zowel Perez als Mazepin mogen gaan douchen.

Rode vlag II

Vrijwel meteen beginnen de discussies. Verstappen heeft immers de bocht gemist en een positie gewonnen. Bovendien kwam hij op een ongelukkige manier de baan weer op, waardoor Hamilton van zijn gas moest. Daardoor doet het incident denken aan de clash tussen Sebastian Vettel en Hamilton tijdens de GP van Canada in 2019.

Het gesprek tussen Red Bull Sporting Director Johnathan Wheatley en raceleider Micheal Masi is echter flink verwarrend. Masi biedt Red Bull de mogelijkheid om vanaf P2 te starten. Daardoor denkt Wheatley dat Esteban Ocon P1 en Max P2 zal krijgen. Masi blijkt zich echter versproken te hebben. Het idee is om Ocon inderdaad de eerste stek te geven, maar de tweede plek is voor Hamilton. Ondanks protesten dat Lewis Max te wijd gedrongen zou hebben gaat Wheatley akkoord.

Derde start

Bij het uitrijden van de pits zien we Max Verstappen uiteraard nog voorop, maar hij maakt al snel plaats voor Esteban Ocon en Lewis Hamilton. Cruciaal: Hamilton staat op de Hard, maar Verstappen heeft nieuwe Mediums onder zijn Red Bull. Hamilton vraagt zijn team dan ook waarom hiervoor gekozen is. Er staan immers nog maar 35 ronden op de klok. We krijgen opnieuw een staande start.

Lewis Hamilton is opnieuw bijzonder goed weg en begint Esteban Ocon binnen te halen. Lewis heeft zijn aandacht echter teveel op de Alpine, en kan de aanstormende Red Bull van Verstappen niet meer blokkeren. Ocon schiet rechtdoor over de runoff na een touche met de Mercedes, maar Verstappen gaat erlangs nadat de Fransman afremt. Max pakt de leiding!

Verstappen probeert met een kleine buffer een voorsprong uit te bouwen, maar het duurt niet lang voordat Ocon verschalkt wordt door Hamilton. Lewis zet meteen de snelste ronde, al antwoordt Verstappen meteen een ronde daarop.

Max klaagt over een gebrek aan vermogen, terwijl Hamilton binnen een seconde komt. Vanaf het team komt het verlossende antwoord: de accu was onverwacht even leeg. Hamilton valt terug naar 1.2, maar blijft niet ver weg. Hij gaat bovendien weer naar de snelste ronde.

Virtual Safety Car

Terwijl Verstappen het gat iets verder oprekt krijgen we een gele vlag. Yuki Tsunoda heeft in bocht twee Sebastian Vettel in de rondte getikt. De Aston Martin kan verder, maar de AlphaTauri komt klem te zitten op de afgescheurde voorvleugel. Na nog een een paar parkeermanoevres kan Yuki zijn weg vervolgen. Er komt een Virtual Safety Car om de vleugel te kunnen verwijderen.

Verstappen is goed wakker bij de herstart en houdt Hamilton op 1.4 seconden. Esteban Ocon is inmiddels alweer tien seconden teruggezakt. Daarachter is het Ricciardo, Bottas, Gasly, Giovinazzi, Sainz, Leclerc en Stroll. De teamgenoot van Lance heeft een baaldagje: Vettel wordt getorpedeerd door Kimi Raikkonen, die blijkbaar denkt dat de baan voor hem een stuk breder is. Sebastian's auto begint meteen stukken bargeboard te strooien.

Na klachten van onder andere Fernando Alonso wordt er opnieuw een VSC afgeroepen. Er ligt simpelweg teveel puin op de baan. Verstappen krijgt wederom de kans om zijn banden te sparen met slechts 20 ronden op de teller. Het gat naar Lewis Hamilton is groter dan ooit: 1,7. seconden.

VSC herstart

Max Verstappen komt tijdens de VSC klem te zitten achter de Alfa Romeo van Kimi Raikkonen, die net zijn neus gewisseld heeft na de touche met Hamilton. Verstappen klaagt dat The Iceman niet snel genoeg rijdt. Hamilton komt daardoor akelig dichtbij, maar kan zijn deltatijd niet overschrijden.

Bij de herstart zijn de problemen echter over: Kimi gaat iets sneller aan de kant voor de Red Bull, waardoor het gat oploopt naar bijna 1.8 seconden. Lewis zet alles op alles om bij te blijven en pakt zomaar vier tienden terug. Inmiddels is Esteban Ocon, die nog altijd derde is, alweer 20 seconden achter geraakt. Vijftien ronden te gaan.

Vanwege een nieuwe stukje Aston Martin krijgen we opnieuw een Virtual Safety Car. Wanneer de groene lampen weer aan gaan is Lewis Hamilton dichterbij dan ooit. Hamilton komt met DRS assistentie langszij en probeert het buitenom! Verstappen remt echter extreem laat en glijdt opnieuw rechtdoor! Max houdt de leiding, maar de stewards kijken ongetwijfeld mee.

Red Bull vertelt hem de plek terug te geven. Aan het einde van de ronde doet Max een poging daartoe en remt af. Maar dan ramt Lewis Hamilton de RB16B! Hamilton was duidelijk niet op de hoogte van de orders van Red Bull. De Brit vertraagde en schakelde terug, maar knalde alsnog tegen de Red Bull aan. Hamilton heeft flinke schade aan zijn voorvleugel en schreeuwt dat Verstappen een braketest deed.

Opnieuw krijgt Michael Masi een foeterende sporting director over zijn radio te verduren. Mercedes is laaiend over de gang van zaken. Masi verzekert ze ervan dat Verstappen de plek alsnog terug moet geven, ondanks de gefaalde eerdere poging. Max geeft hieraan gehoor, maar in de laatste bocht pakt hij Hamilton meteen weer terug. Het doet heel erg denken aan de actie van diezelfde Hamilton vs Kimi Raikkonen op Spa in 2008.

Ondanks dat hij de positie alsnog teruggegeven heeft, krijgt Verstappen vijf seconden straf voor het afsnijden van de tweede bocht bij de eerdere inhaalactie. Een ronde later geeft Max de positie alsnog terug in de laatste bocht, waarbij Lewis hem voord e vorm nog even van de baan rijdt. Verstappen krijgt hiervoor een uitbrander van het team: het was namelijk niet meer nodig.

Met Lewis aan kop lijkt Verstappen zijn vorm te verliezen. Even later horen we waarom: de Mediums zijn nu dan toch op. Dankzij de vijf seconden straf kan de Nederlander bovendien niet naar binnen om de snelste ronde af te pakken. Ocon is simpelweg niet ver genoeg weg. De twee titelrivalen staan virtueel op gelijke punten.

Daarachter is Estevan Ocon nog hard aan het vechten voor zijn podium. Valtteri Bottas is inmiddels akelig dichtbij gekomen. Een ronde voor het einde komt Valtteri even langszij, maar Esteban weet zijn aanval af te slaan. De power van de Mercedes is echter te sterk: op de finishlijn pakt Bottas alsnog P3.

Gelijke kansen

Na alle problemen en vreemde situaties gaat Lewis Hamilton alsnog met de winst naar huis. Met een 1-3 pakt Mercedes een waardevolle voorsprong op Red Bull Racing in het constructeurskampioenschap.

Wat betreft de rijders kan het niet spannender worden: Hamilton en Verstappen staan op punten gelijk, maar met met meer overwinningen staat de Nederlander alsnog bovenaan.

Senna/Prost

Met gelijke punten, maar ongelijke kansen zal alles afhangen van de laatste race in Abu Dhabi, net als in 2016. Vijf jaar geleden won Lewis Hamilton dat gevecht, maar de Brit lijkt goede kaarten te hebben om alsnog de titel te verzilveren. De Mercedes en Red Bull lijken na de degradatie van de raketmotor weer gelijkwaardig te zijn, en Yas Marina is traditioneel een Mercedes-bolwerk.

De verrassend dominante overwinning van Verstappen vorig jaar baart echter zorgen, ondanks de aanpassingen aan het circuit. De RB16B is zoals de naam verraadt immers een een evolutie van de 2020-auto. Het kan dus eigenlijk alle kanten op.

Met het aantal overwinningen van Max in het achterhoofd lijkt de door Toto Wollf voorspelde Senna/Prost-situatie echter dichterbij dan ooit.