Charles Leclerc grijpt opnieuw pole in Baku!

Voor de vierde keer op rij was de Monegask de snelste man tijdens de kwalificatie. Kan hij dit keer dat succes op de zaterdag omzetten naar een overwinning op de zondag?
@media (max-width: 679px){#fig-62bd5ca40efa1 img.lazyloading{background: #eee;}#fig-62bd5ca40efa1 img{#fig-62bd5ca40efa1 img.lazyloading{width: 470px;height: 470px;}}@media (min-width: 680px) and (max-width: 680px){#fig-62bd5ca40efa1 img.lazyloading{background: #eee;}#fig-62bd5ca40efa1 img{#fig-62bd5ca40efa1 img.lazyloading{width: 624px;height: 624px;}}@media (min-width: 681px) and (max-width: 1320px){#fig-62bd5ca40efa1 img.lazyloading{background: #eee;}#fig-62bd5ca40efa1 img{#fig-62bd5ca40efa1 img.lazyloading{width: 1290px;height: 726px;}}@media (min-width: 1321px){#fig-62bd5ca40efa1 img.lazyloading{background: #eee;}#fig-62bd5ca40efa1 img{#fig-62bd5ca40efa1 img.lazyloading{width: 948px;height: 533px;}}Charles Leclerc grijpt opnieuw pole in Baku!

Twee weken na de verregende race in Monaco is het eindelijk tijd voor het tweede grote stratencircuit op de kalender. Tijdens de vrije trainingen bleek de vrees voor nog meer porpoising waarheid te worden: de lange rechte stukken, hoge snelheden en het hobbelige oppervlak zorgden voor extreem gestuiter, met name bij Mercedes.

Het team lijkt na de update van Barcelona een nieuw zwak punt te hebben ontdekt: te stijve ophanging. Zowel George Russell als Lewis Hamilton konden hierdoor geen indruk maken op de vrijdag en zaterdagochtend.

Verder vooraan ging de strijd tussen Red Bull en Ferrari onverminderd verder. Opvallend genoeg was Sergio Perez consistent sneller dan kampioenschapsleider Max Verstappen, die kampte met nieuwe DRS-problemen. De Mexicaan wist zelfs twee van de drie sessies als snelste af te ronden. In FP2 was Charles Leclerc sneller, maar de onderlinge verschillen waren nooit meer dan twee of drie tienden.

Het belooft een extreem spannende kwalificatie te worden, maar we moeten er even iets langer op wachten. Vanwege schade aan de TecPro barriere in bocht 1 veroorzaakt door de Formule 2 is er een kwartiertje ontstaan. De verlate start van FP3 wordt namelijk doorgetrokken naar de kwalificatie.

Q1

Er ontstaat meteen een flinke file in de pits, met Land Norris en de beide Alpines voorop. Iedereen wil zo snel mogelijk een ronde klokken voordat de onvermijdelijke gele of rode vlag gezwaaid wordt. De beide wagens van Haas zijn iets te laat met naar buiten rijden en komen haaks op de rij klem te zitten.

Een kwartier na de geplande starttijd gaan we eindelijk los. Althans, zo lijkt het. Iedereen wil een flink gat creëren, waardoor het veld akelig traag de pits uit komt. Lewis Hamilton klaagt vrijwel meteen over de boordradio na het zien van al het verkeer, terwijl de auto's van Ferrari lekker binnen blijven.

Sergio Perez is de eerste van de toppers die een tijd zet. Met een 1:43.1 weet hij zijn snelste tijd van FP3 te evenaren. Zijn teamgenoot is echter nog sneller: Max Verstappen snoept 2.5 tiende van de tijd van de Mexicaan af en gaat naar de top van het scorebord.

Beide Ferrari's kunnen niet tippen aan de snelheid van de Red Bulls: Charles Leclerc komt bijna drie tienden tekort, terwijl Carlos Sainz bijna een seconde inlevert. Door Sainz' tegenvallende prestatie kan George Russell een verrassende vierde tijd neerzetten. Lewis Hamilton blijft steken op P9. Esteban Ocon is best of the rest met een zesde tijd, 1,3 seconden van Verstappen.

Na de eerste run is het Verstappen, Perez. Leclerc, Russell. Sainz, Ocon, Gasly, Alonso, Norris en Vettel in de top 10.

Bij zijn tweede poging heeft Carlos Sainz de pace veel beter te pakken: met slechts 0.019 van een seconde achterstand pakt hij de tweede tijd achter Verstappen. Leclerc doet het echter nog beter. De Monegask zet de Nederlander op 0.073 van een seconde en gaat naar de top.

Daar kan hij echter niet lang van genieten: Perez pakt op zijn tweede run de snelste tijd met een tiende verschil. Op zijn beurt wordt Checo weer verslagen door Max. Het verschil is slechts 0.011 van een seconde.

Ondertussen is Guanyu Zhou opgeklommen naar een indrukwekkende P5, voor George Russell. Met de andere Mercedes gaat het echter een stuk slechter: Lewis Hamilton is inmiddels veertiende en komt in de gevarenzone. Lewis weet zijn wild stuiterende wagen bij z'n tweede run uiteindelijk toch naar een achtste tijd te knallen.

Vlak daarna zien we de Aston Martin van Lance Stroll in de muur staan bij bocht 7. De Canadees weet zijn AMR22 echter te bevrijden en gaat op weg naar de pits voor nieuw rubber en een nieuwe neus. Althans, dat had hij moeten doen. Lance rijdt echter door op dezelfde set banden en komt in bocht 2 opnieuw de muur tegen. Dit keer kost het hem wel zijn voorvleugel en zijn rechter voorwielophanging.

Door Stroll's geklungel wordt de sessie geneutraliseerd met een rode vlag. Met slechts 2.5 minuut op de klok zal het lastig worden voor coureurs in de gevarenzone om een verbetering te maken. Albon, Bottas, Latifi en Schumacher zijn daarmee de gebeten hond.

We krijgen een nogal bizar tafereel: er ontstaat wederom een flinke file in de pits, maar de herstart van de kwalificatie is nog relatief ver weg. Zonder bandenwarmers verliezen de coureurs hierdoor hun bandentemperatuur, wat een snelle ronde binnen 2.5 minuut vrijwel onmogelijk maakt.

Mercedes en AlphaTauri maakt van de situatie handig gebruik door de eerste vier plekken in de rij in te nemen. Zo kunnen de coureurs die zich hadden kunnen verbeteren moeilijker hun ronde op tijd starten. Als het licht op groen gaat volgt er een chaos: iedereen probeert naar voren te komen om vrij baan te krijgen, maar die ruimte is er niet. De auto's van Haas en McLaren raken slaags, maar geen beide teams kan profiteren. Het lijkt even alsof de race al onderweg is.

Gasly, Tsunoda, Russell en Bottas weten zich te verbeteren, maar verder naar achteren blijkt de late excursie zinloos geweest te zijn. Fernando Alonso veroorzaakt namelijk een gele vlag in sector 2 door rechtdoor te schieten bij de beruchte bocht 15. Hierdoor moeten zijn achtervolgers van het gas. De tweede helft van de groep doet dan ook geen moeite en rijdt meteen de pits in.

Q2

Red Bull verspilt geen tijd en stuurt meteen beide auto's naar buiten, met Perez voor Verstappen. Het duo wordt gevolgd door Gasly en Ocon, terwijl de Ferrari's wederom binnen blijven. De Scuderia stuurt Leclerc en Sainz pas als laatste naar buiten, een riskante strategie.

Perez zet de snelste eerste sector, maar Verstappen pareert met een paarse tweede sector. Het zal er wederom om spannen. Het wordt weer Max! Met slechts 0,031 van een seconde is de Nederlander opnieuw sneller.

De Ferrari's doen een herhaling van de Red Bull-strijd: Sainz paars in sector 1, Leclerc paars in sector 2. De Spanjaard weet met een tiende verschil de snelste tijd te pakken ten opzichte van Verstappen. Het is wachten op de Monegask...maar Charles redt het niet! Slechts 0,094 van een seconde houdt Leclerc van P1 af, maar het is bijna anderhalve tiende sneller dan Verstappen. 1-0 voor Ferrari.

Verstappen klaagt naar zijn team over overstuur en is duidelijk niet tevreden met zijn ronde. Nog voordat we zijn tweede run kunnen meemaken zien we echter opnieuw een Aston Martin in de muur.

Sebastian Vettel is rechtuit gegaan in bocht 15, maar lijkt verder niet veel beschadigd te hebben. Op het scherm in zijn stuurtje zien we de melding BBW (brake by wire) FAIL. Het remsysteem heeft dus dienst geweigerd. Seb bevestigd via de boordradio dat het pedaal naar de vloer ging.

Terwijl Vettel terugrijdt naar de pits zet Sergio Perez een nieuwe snelste tijd. Opnieuw is het verschil ongeveer anderhalve tiende. Charles Leclerc opent de aanval, maar kan de Mexicaan niet verslaan: 0,091 van een seconde is het verschil.

Met iets minder dan drie minuten te gaan is het Perez, Leclerc, Sainz, Verstappen, Gasly, Russell, Vettel, Alonso, Tsunoda en Norris in de top 10. Lewis Hamilton is daar net buiten te vinden op P11. De zevenvoudig wereldkampioen krijgt voor de vorm nog even te horen dat hij onderzocht wordt voor onnodig te langzaam rijden op zijn outlap. Even later kan hij met de slipstream van Russell doorstomen naar P6.

Voor Norris, Ricciardo, Ocon, Zhou en Bottas komt de dag echter al aan een einde. In de herhaling zien we bovendien nog even waarom Hamilton onderzocht word: op het rechte stuk tussen bocht 12 en 13 staat de Mercedes bijna stil, waardoor Norris en Ricciardo op de rem moeten. Het incident zal na de sessie beoordeeld worden.

Q3

Fernando Alonso heeft er zin in: hij staat moederziel alleen te wachten tot het licht op groen gaat. Hij wordt gevolg door de AlphaTauri's en Mercedessen. Opvallend genoeg is het dit keer Red Bull die als laatste de trekker overhaalt. Perez heeft Leclerc al snel bijgehaald en lijkt de Monegask te bedreigen bij de kasteel-sectie. Hij kiest echter toch eieren voor zijn geld en gaat van zijn gas af.

Carlos Sainz zet als eerste van de toppers een snelle tijd: met een 1:41.8 is hij een volle seconde sneller dan Pierre Gasly. Charles Leclerc kan zijn teamgenoot niet pakken: 0,047 van een seconde is genoeg voor de Spanjaard.

Perez blijft steken op P3 met een tiende achterstand op Sainz, terwijl Verstappen nog eens 0.049 inlevert op zijn teamgenoot. De middelste sector van de Nederlander was sneller dan de andere drie, maar in de eerste sector laat hij teveel liggen. Beide teams roepen meteen hun rijders naar binnen voor een verse set.

Na de eerste run is het Sainz, Leclerc, Perez, Verstappen, Gasly, Russell, Vettel, Hamilton, Alonso, Tsunoda.

Verstappen gaat bij de tweede run eerder naar buiten dan Perez, wat bij Max de nodige vragen oplevert. Zijn team antwoordt dat de wagen van Checo een probleem heeft. Even later is de RB18 toch klaar en kan hij zijn laatste run starten. De Ferrari's zijn inmiddels al lang en breed onderweg. Carlos Sainz kan zijn goede vorm echter niet terugvinden: de F1-75 glijdt alle kanten op, waardoor hij een halve seconde verliest in de eerste sector.

Teamgenoot Charles Leclerc gaat echter naar paars in diezelfde sector, terwijl Max Verstappen drie tienden op zijn eigen tijd pakt. Leclerc zet door met een paarse tweede sector en knalt met bijna een halve seconde voordeel naar de provisionele pole. Verstappen's tweede sector valt tegen, waardoor hij ondanks een paarse laatste sector iets meer drie tienden tekort komt.

De strijd is echter nog niet gestreden: Sergio Perez is immers nog steeds onderweg! De Mexicaan weet zich goed te verbeteren, maar de Ferrari blijft toch buiten handbereik. Met iets minder dan drie tienden achterstand gaat hij naar P2!

Charles Leclerc scoort op Baku zijn zesde pole position van het seizoen, en zijn vierde op rij. De snelheid van Ferrari in de kwalificatie zegt echter akelig weinig over de kansen van de Monegask in de race.

Met twee Red Bulls achter hem die razendsnel zijn in een rechte lijn, en het bekende bandeslijtageprobleem van de Scuderia kan het maar zo zijn dat Charles voor de vierde keer op rij pole position niet kan omzetten naar een overwinning. Op de chaotische straten van Baku kan bovendien van alles gebeuren. Het bericht van Red Bull aan Max Verstappen zegt veel: 'We can race them on Sunday'.

Resultaten