Charles Leclerc absoluut dominant in Melbourne

De Monegask was niet bij te houden op het vernieuwde Albert Park circuit. Zonder rugsteun van Carlos Sainz was Leclerc beide Red Bulls met gemak de baas. Max Verstappen zag zijn kansen vanaf P2 letterlijk en figuurlijk in rook opgaan, waardoor er een verrassend podium kwam voor Mercedes.
@media (max-width: 679px){#fig-62855a9a7305e img.lazyloading{background: #eee;}#fig-62855a9a7305e img{#fig-62855a9a7305e img.lazyloading{width: 470px;height: 470px;}}@media (min-width: 680px) and (max-width: 680px){#fig-62855a9a7305e img.lazyloading{background: #eee;}#fig-62855a9a7305e img{#fig-62855a9a7305e img.lazyloading{width: 624px;height: 624px;}}@media (min-width: 681px) and (max-width: 1320px){#fig-62855a9a7305e img.lazyloading{background: #eee;}#fig-62855a9a7305e img{#fig-62855a9a7305e img.lazyloading{width: 1290px;height: 726px;}}@media (min-width: 1321px){#fig-62855a9a7305e img.lazyloading{background: #eee;}#fig-62855a9a7305e img{#fig-62855a9a7305e img.lazyloading{width: 948px;height: 533px;}}Charles Leclerc dominant in Melbourne

Na twee jaar afwezigheid maken we ons eindelijk weer op voor de Grand Prix van Australië. Tijdens de vrije trainingen en de kwalificatie zorgde het herziene circuit van Albert Park al meteen voor spektakel en controverse.

Zo ontving Sebastian Vettel een boete van de FIA voor een scooterritje nadat zijn Aston Martin de geest gaf aan het einde van FP1, terwijl Lance Stroll en Nicholas Latifi elkaar met veel Canadese beleefdheid van de baan tikten in Q1.

Pole position was er uiteindelijk voor Charles Leclerc, die met bijna drie tienden verschil Max Verstappen te snel af was. Sergio Perez pakte P3, voor de indrukwekkend snelle Lando Norris. Met Daniel Ricciardo op P7 achter de Mercedessen van Hamilton en Russell heeft het team in oranje duidelijk een flinke stap gemaakt in Melbourne.

Grote afwezige in de top vier is Carlos Sainz. Vanwege de rode vlag veroorzaakt door de crash van Fernando Alonso kon de Spanjaard geen eerste tijd zetten in Q3. De tweede run werd nog eens vertraagd door werkweigering van de Ferrari power unit. Uiteindelijk kon hij niet verder komen dan P9. Met twee Red Bulls in zijn nek heeft teamgenoot Leclerc in ieder geval genoeg te doen.

Start

Charles Leclerc is goed weg. Achter hem weet Max Verstappen met licht spinnende wielen geen indruk te maken, maar het echte drama is er voor Sergio Perez. Een extreem snel startende Lewis Hamilton komt Lando Norris en de Mexicaan voorbij! Achter Checo is het Russell, Norris, Ricciardo, Ocon, Gasly en Alonso in de top tien.

Safety Car

De grote verliezer is echter Carlos Sainz. Een slechte start en een ambitieuze inhaalactie op Yuki Tsunoda loopt op niets uit, waardoor Mick Schumacher hem naar P14 verwijst.

Een ronde later probeert Carlos wanhopig buitenom langs de Haas te komen in bocht 9. Op het vuil werken de harde Pirelli's echter niet mee, waardoor de Ferrari rechtdoor schiet over het gras. Sainz spint en komt achterwaarts tot stilstand in de grindbak naast bocht 10. We krijgen een safety car.

Dan zien we Lance Stroll naar binnen komen. Dat is al de tweede keer! Aston Martin heeft de Canadees een enkele ronde laten rijden op de Medium om aan de bandenregels te voldoen en gooide er meteen weer een set Hards onder. Het team denkt duidelijk dat Stroll de race uit kan rijden op een enkele set.

Herstart

De trucjes die Verstappen altijd uithaalt bij de safety car herstart zijn sinds zaterdag helaas verboden. Max mag zijn neus niet voorbij de achtervleugel van de Ferrari van Leclerc zetten. De herstart verloopt daardoor zonder enige spanning, aangezien iedereen in de rij moet blijven tot de safety car lijn.

Verstappen gaat echter wel goed mee met Leclerc: het gat is na de eerste volle ronde slechts zes tienden van een seconde. Vanaf P3 ziet Lewis Hamilton de Red Bull rap verdwijnen, terwijl achter hem Sergio Perez druk begint te zetten.

Dat gevecht duurt niet lang. Een ronde later vliegt Perez langs de Mercedes aan de binnenkant van bocht 3. Ondertussen is Max Verstappen teruggevallen tot 1.7 seconden van Leclerc. De Ferrari lijkt in deze fase van de race dominant te zijn.

Verder naar achteren begint er een treintje te ontstaan met de twee Mercedessen en de twee McLarens. Hamilton heeft flink ingeleverd ten opzichte van Russell, die op de voet gevolgd wordt door Norris en Ricciardo.

In de herhaling zien we een andere Mercedes-klant een lullige fout maken: Sebastian Vettel mist zijn rempunt in bocht 11 en maakt even een uitstapje in het grind.

Aan de kop van het veld worden de gaten alleen maar groter. Max Verstappen klaagt over graining op zijn linker voorband en kan Leclerc duidelijk niet bijbenen. Bij het ingaan van bocht 13 krijgt hij te maken met een flinke lockup.

Charles maakt dankbaar gebruik van de situatie en gaat al snel naar zes seconden voorsprong. Ferrari vertelt Leclerc dat hij vijf ronden langer door mag rijden dan gepland. Na 16 ronden is het gat naar Verstappen al ruim zeven seconden. Een herhaling van de gevechten in Bahrein en Saoedi Arabië lijkt er vandaag niet in te zitten.

In het middenveld zorgt Kevin Magnussen even voor spanning door de actie van Carlos Sainz dunnetjes over te doen. Magnussen weet de neus van de Haas echter in de rijrichting te houden, waardoor de schade beperkt wordt tot een verloren positie aan Guanyu Zhou's Alfa Romeo.

Op ronde 19 haalt Red Bull Max Verstappen naar binnen. Een stop van 2,9 seconden is niets om over naar huis te schrijven en Max komt achter de McLarens de baan weer op.

Op koude banden is de Red Bull bijzonder langzaam, waardoor Pierre Gasly achter Verstappen extra voorzichtig bocht 3 in gaat. Dat geeft een opportunistische Fernando Alonso de kans om de AlphaTauri te pakken.

Dan zie we opeens Lewis Hamilton in de versnellingsbak van Sergio Perez! De Mexicaan is ook door zijn banden heen, terwijl de Mercedes kennelijk veel vriendelijker is geweest voor het rubber.

Hamilton kijkt even in bocht 3, maar besluit geen aanval te plaatsen. De hevig ondersturende Checo gaat aan het einde van de ronde naar binnen. Hamilton en Russel gaan door, waardoor we opeens Mercedes op P2 en P3 hebben.

Ronde 22: Ferrari haalt de trekker over en brengt Leclerc naar binnen. Hamilton volgt hem naar binnen. Na een stop van 2,7 seconden komt Charles zonder problemen in vrije lucht de baan weer op.

Voor Lewis pakt het ook goed uit: hij weet een overcut uit te voeren op Perez. De koude harde banden onder zijn Silberpfeil drijven hem echter meteen recht naar de Red Bull. Perez kijkt in bocht 5, maar besluit af te wachten.

In de run naar bocht 9 slaat hij toe. Checo komt in de kink voor de bocht buitenom aan de Mercedes voorbij, maar mist daardoor beide apexes in de chicane. Hamilton lijkt een goede run te hebben om de Red Bull terug te pakken, maar gaat dan plots van zijn gas. We hebben namelijk te maken met een tweede safety car.

Safety Car II

Even later zien we de reden. Sebastian Vettel staat zonder neus langs de baan in de aanloop naar bocht 5. In de herhaling zien we hem te wijd gaan over de exit kerb bij bocht 4, waarna hij de muur in spinde.

De Aston Martin schakelde zich tijdens de crash meteen uit. Einde race voor Seb. George Russell maakt gebruik van de situatie door naar binnen te komen.

De top tien is dan Leclerc, Verstappen, Russell, Alonso, Perez, Hamilton, Magnussen, Norris, Ricciardo en Albon.

Herstart II

Leclerc is snel weg, maar onderstuurt bijna de baan af! Verstappen kan meteen aanhaken en komt langszij in de run naar bocht 1 en 2. Max kan er echter niet langs en moet het trucje proberen te herhalen voor de run naar bocht 3. Wederom weet Charles echter te overleven, terwijl George Russell even kijkt bij Verstappen.

Leclerc heeft na de twee voorzichtige pogingen van Verstappen de ruimte gekregen die hij nodig had: na een ronde is het gat al 1.5 seconde. De Monegask lijkt in Melbourne gewoon oppermachtig te zijn.

Fernando Alonso is dat echter niet. Hij vormt uiteindelijk een eenvoudige prooi voor Sergio Perez, die er in bocht 3 aan de binnenkant langs gaat. Een ronde later doet Lewis Hamilton hetzelfde in bocht 1. Aangezien Fernando nog moet stoppen ziet het er slecht uit voor de tweevoudig wereldkampioen.

Voor George Russel is er ook teleurstelling. De Brit houdt rondenlang Sergio Perez af, maar krijgt van zijn team te horen dat bandenmanagement belangrijker is dan het behoud van zijn positie.

In de aanloop naar bocht 11 komt Checo er uiteindelijk voorbij, maar Russell haakt weer aan en blijft het proberen. Hij kan echter zelfs met DRS geen vuist maken op start/finish. Het podium blijft voorlopig buiten bereik voor de Silberpfeilen.

Verder naar voren begint Max Verstappen aan een serie snelste ronden. Die reeks wordt echter al snel onderbroken, Aan het einde van het rechte stuk valt de Red Bull stil! Max klaagt dat hij vreemde geuren ruikt en springt uit de rokende auto.

De stoom slaat al snel om in vlammen, waardoor Verstappen haastig de marshals naar de RB18 dirigeert. Het vervangen van de radiateurs van zaterdag op zondag heeft duidelijk weinig zin gehad.

Terwijl Russell weer op podiumkoers is ontstaat er verder achterin een prachtig treintje. Lance Stroll heeft met zijn bijzondere strategie P9 kunnen pakken, maar wordt opgejaagd door Gasly, Bottas, Alonso, Schumacher en Zhou.

Stroll is iets te agressief met zijn verdediging en krijgt een 5 seconden penalty voor slingeren op het rechte stuk. Zijn hardhandig inhaalactie op Valtteri Bottas in bocht 3 blijft echter onbestraft.

Ondanks het feit dat hij virtueel buiten de punten rijdt blijft de Canadees koppig doorvechten. Het DRS-treintje achter hem lijkt er weinig aan te kunnen doen. Acht ronden voor het eind komt Pierre Gasly er eindelijk voorbij.

In de herhaling zien we opeens Perez de baan af gaan! Met een Coulthard-achtige actie mist Checo zijn rempunt in bocht 13, waardoor hij een stuk gras mee moet pakken.

Dat brengt George Russel op 3.3 seconden van de enige overgebleven Red Bull. Teamgenoot Lewis Hamilton zit daar nog eens 1.2 seconden achter. Perez kan zich dus niet nog een slippertje veroorloven.

Gelukkig voor Perez heeft Hamilton in ieder geval zijn dagje niet. De zevenvoudig wereldkampioen zit klem achter zijn teamgenoot en er zijn duidelijk geen teamorders. Dat lijkt Lewis niet te zinnen. Hij stuurt dan ook een lekker negatief berichtje naar zijn team: "You guys put me in a very difficult position".

Ook in een moeilijke positie zit Alex Albon. De Williams-rijder is namelijk nog helemaal niet gestopt. Vanaf een sterke P7 komt hij een ronde voor de finish alsnog naar binnen. Het gaat erom spannen of Albon binnen de top tien kan blijven.

Voordat we kunnen zien of het hem lukt om binnen de punten te finishen is daar Charles Leclerc. Met een dominant optreden grijpt de Monegask zijn tweede overwinning van het seizoen.

Perez houdt vol op P2, gevolgd door het eerste echte podium voor George Russell. Zijn vervanger bij Williams weet alsnog een puntje te veroveren. Na één rondje op de Soft komt Alex Albon als tiende over de streep.

Door zijn tweede overwinning en het uitvallen van Verstappen en Sainz pakt Charles Leclerc een marge van 34 punten op George Russell. Het verschil is groter dan het ooit was tussen Hamilton en Verstappen in 2021.

Na alle heisa over de langzame Mercedes is de tweede plek voor Russell een grote verrassing. De vijfde plek voor Lewis - vóór Max - onderstreept nog maar eens dat snelheid niet alles is. Het oude gezegde geldt nog altijd: "To finish first, first you must finish."

Resultaten

De dominantie van Leclerc in Australië is een duidelijk waarschuwingsschot aan het adres van Red Bull. Ferrari is nog altijd ijzersterk. Het seizoen is nog lang, waardoor de verhoudingen altijd kunnen veranderen, maar p dit moment lijkt de Scuderia simpelweg onverslaanbaar.

Over twee weken zullen we zien of Ferrari ook op het compleet andere circuit van Imola de dienst uit kan maken.