In beeld: de Le Mans-jinx van Toyota

Toyota doet al meer dan dertig jaar mee op Le Mans, maar won de 24-uursrace precies nul keer. Het enige Japanse succes ooit kwam van Mazda, in 1991. Aan Toyota de schone taak dit aantal het komend weekend te verdubbelen.
@media (max-width: 679px){#fig-6176dd30522a5 img.lazyloading{background: #eee;}#fig-6176dd30522a5 img{#fig-6176dd30522a5 img.lazyloading{width: 470px;height: 470px;}}@media (min-width: 680px) and (max-width: 680px){#fig-6176dd30522a5 img.lazyloading{background: #eee;}#fig-6176dd30522a5 img{#fig-6176dd30522a5 img.lazyloading{width: 624px;height: 624px;}}@media (min-width: 681px) and (max-width: 1320px){#fig-6176dd30522a5 img.lazyloading{background: #eee;}#fig-6176dd30522a5 img{#fig-6176dd30522a5 img.lazyloading{width: 1290px;height: 726px;}}@media (min-width: 1321px){#fig-6176dd30522a5 img.lazyloading{background: #eee;}#fig-6176dd30522a5 img{#fig-6176dd30522a5 img.lazyloading{width: 948px;height: 533px;}}

Aan Toyota's inzet zal het de laatste decennia niet hebben gelegen. De Japanners staan erom bekend altijd 100% te geven en zich met niets dan volledige toewijding op een project te storten. Waar het echter vaak mis gang was bij de betrouwbaarheid: een Toyota-racer lijkt het doorgaans ongeveer 23 uur uit te houden, en dat is net een uurtje te kort voor een mooi resultaat op Le Mans.

We lopen u even door de keren dat het bijna lukte, maar niet helemaal. Maar eerst: een mooie overzichtsvideo die Toyota voor de start van de 2015-editie maakte. In dat jaar werd de TS040 compleet zoekgereden door Audi en Porsche, de beste Toyota eindigde als zesde, op acht ronden achterstand.  

1994 - kapotte bak in het laatste uur, de Toyota 94C-V met onder andere Eddie Irvine aan het stuur moest de overwinning overlaten aan de Dauer Porsche 962, met meervoudig winnaar Yannick Dalmas achter het stuur.

1998 - De prachtige, ranke GT-One, moest Toyota succes brengen. De auto werd niet in Japan, maar in Keulen ontwikkeld, bij Toyota Motorsport Europe. Evenals de moderne TS-racers overigens. De GT-One was de gedoodverfde winnaar, met achter het stuur de veteranen Thierry Boutsen en Ralf Kelleners. Dit uitte zich in een voorsprong van 40 seconden na 22 uur en 40 minuten, totdat een kapotte bak roet in het eten gooide: een crewlid had de carterplug bij een vorige bakwissel niet goed vastgedraaid, en 80 minuten voor het einde ging de overwinning heel letterlijk tandenknarsend in rook op. 

Wellicht spectaculairder was de crash van Soheil Ayara in zijn Viper GTS, die ondanks massa's bluspoeder maar in brand bleef vliegen. Kijk ook hoe de overige deelnemers er voorbij blijven blazen: 20 jaar geleden bestond er nog niet zoiets als een 60 km/u-slow zone bij dubbel geel.

1999 - Ukyo Katayama doet de laatste stint voor Toyota, en loopt een lekke band op door een BMW V12 LM met achter het stuur Thomas Bscher die hem hard blockt. De op vijfde positie en bijna 20 ronden achterstand rijdende BMW helpt de teamgenoten in hun BMW V12 LMR (waarvan de motor later nog in een knotsgek X5-concept wordt gelepeld) aan de overwinning. Respect voor de stuurmanskunsten van de Japanner, die de lekke band mooi opvangt. De GT-One rijdt de race uit, met één ronde achterstand op de BMW. 

2014 - De Toyota TS040 pakte pole position, en voerde de race 12-13 uur soeverein aan. Uiteindelijk was het toch weer Audi dat de betrouwbaarheid beter voor elkaar had, en een 1-2 pakte. Van de Porsche's - die in 2014 debuteerden - had Toyota toen nog niet veel te vrezen. 

2016 - De zuurste uitvaller ooit voor Toyota. Tot letterlijk 10 minuten voor het einde had het team de race onder controle, maar opnieuw bleek de Japanse waar het niet een volle 24 uur te kunnen volhouden. Porsche zei 'Danke schön' en ging met de overwinning aan de haal. Opnieuw, na meer dan 30 jaar, stond Toyota met lege handen. Die teleurstelling op die smoeltjes...

Inmiddels is het 2018, en moet Toyota eindelijk zijn felbegeerde prijs gaan pakken. Dit gaat ook geheid gebeuren, tenzij beide TS050's dit jaar uitvallen. In dat geval gaat één van de acht andere LMP1-wagens met de eindoverwinning aan de haal. Maar laten we ervan uitgaan dat Toyota dit jaar eindelijk op het hoogste schavot eindigt, misschien wel met Alonso achter het stuur. Hoeft ie alleen nog maar Indianapolis te winnen voor die Triple Crown.