Kwalificatie GP Amerika 2021: Red Bull neemt Mercedes in de tang

Het circuit in de Texaanse heuvels zorgde weer voor de nodige verrassingen. Na een dominant optreden lijkt Red Bull wederom de macht gegrepen te hebben.
@media (max-width: 679px){#fig-61adf851ed481 img.lazyloading{background: #eee;}#fig-61adf851ed481 img{#fig-61adf851ed481 img.lazyloading{width: 470px;height: 470px;}}@media (min-width: 680px) and (max-width: 680px){#fig-61adf851ed481 img.lazyloading{background: #eee;}#fig-61adf851ed481 img{#fig-61adf851ed481 img.lazyloading{width: 624px;height: 624px;}}@media (min-width: 681px) and (max-width: 1320px){#fig-61adf851ed481 img.lazyloading{background: #eee;}#fig-61adf851ed481 img{#fig-61adf851ed481 img.lazyloading{width: 1290px;height: 726px;}}@media (min-width: 1321px){#fig-61adf851ed481 img.lazyloading{background: #eee;}#fig-61adf851ed481 img{#fig-61adf851ed481 img.lazyloading{width: 948px;height: 533px;}}Kwalificatie GP Amerika 2021: Red Bull neemt Mercedes in de tang

Na een weekje zonder F1 is het weer tijd voor de kwalificatie voor de Grand Prix van Amerika, de eerste sinds 2019. Max Verstappen neemt een voordeel van zes punten tegenover Lewis Hamilton mee naar Austin, maar de Schwarzpfeilen lijken de laatste paar races de overhand gekregen te hebben. In Rusland en met name Turkije leek Mercedes ongenaakbaar.

Red Bull kan in de strijd tegen Mercedes echter energie halen uit een nieuwe toevoeging aan de RB16B. Na de speciale Honda-livery voor Istanbul Park zijn de wagens van Verstappen en Perez namelijk uitgerust met Acura-stickers. Het luxemerk van Honda is in Amerika immers veel nauwer met de racerij verbonden.

Het gevecht tussen de twee titelrivalen barstte al los in de tweede vrije training met een bizar incident. De zoektocht naar een vrije ronde mondde bijna uit in een wheelbang sessie tussen Verstappen en Hamilton. Max uitte zijn waardering met het opsteken van zijn langste vinger.

Penalties

Net als in Rusland is het hoofdthema van de sessie de gevreesde motorpenalties. Na groeiende zorgen over de betrouwbaarheid heeft Valtteri Bottas opnieuw een nieuwe motor gekregen. Dat is de derde keer in vier Grand Prix. Omdat het zijn tweede overtreding is en alleen de V6 verbrandingsmotor gewisseld wordt krijgt de Fin slechts vijf plekken mee van de stewards. Zwaardere penalties zijn er voor Sebastian Vettel, George Russell en Fernando Alonso: zij zullen hoe dan ook de laatste twee rijen van de grid gaan bevolken.

Q1

De beide Hazen rijden als eerste de pits uit, gevolgd door de Aston Martin van Lance Stroll. Nikita Mazepin mag kortstondig de snelste man op de baan noemen, maar zijn teamgenoot pakt meteen zes tienden terug. Tot overmaat van ramp wordt de rondetijd van de Rus gewist dankzij een track limits overtreding. Na Stroll en Leclerc is het tijd voor de Red Bulls om hun eerste tijd te zetten. Max Verstappen is nipt sneller voor Sergio Perez: een verschil van 0.054 van een seconden is bijna niet te zien. Sergio zit er duidelijk goed bij.

Dan komen de beide Mercedessen in formatie aangevlogen. Valtteri Bottas rijdt voorop en zet een paarse tweede sector, maar de Fin verliest tijd in de eerste en derde. Met iets meer dan een tiende verschil zet hij een derde tijd. Lewis Hamilton zit daar nog eens anderhalve tiende achter. Beide Mercedes-mannen worden meteen verder naar beneden gedrukt door Lando Norris en Carlos Sainz.

Verstappen verbetert zich, maar dat doet ook een bijzonder snelle Daniel Ricciardo. De Australiër zet zijn McLaren met een tiende voordeel op de eerste stek. DannyRic neemt duidelijk de energie van zijn wilde NASCAR-rit mee. Ondertussen klaagt Sebastian Vettel over de grondig in de weg rijdende MazeSpin.

Op zijn derde run pakt Max de plek echter weer terug op 0.055 van een seconde, gevolgd door een sterke ronde van Perez. De Mexicaan grijpt maar net naast de snelste tijd (0.017). Het Red Bull duo lijkt vandaag ijzersterk, terwijl Mercedes nog altijd op P6 en P7 is blijven steken. De top tien is dan Verstappen, Perez, Ricciardo, Norris, Sainz, Bottas, Hamilton, Gasly, Leclerc, Tsunoda.

De laatste run van Hamilton is wederop weinig indrukwekkend. De Mercedes lijkt grip te missen, waardoor de Brit niet verder komt dan een voorlopige P6. Ook Bottas weet zich niet te verbeteren, terwijl er in sector 1 een gele vlag zwaait voor de spinnende Alfa Romeo van Antonio Giovinazzi. Verbetering zien we wel bij Charles Leclerc, die zomaar de snelste tijd pakt.

Afvallers: Stroll, Latifi, Raikkonen, Schumacher, Mazepin.

Q2

Mercedes stuurt beide wagens als eerste naar buiten, wederom met Valtteri voorop om Lewis een slipstream te geven. Zoals verwacht staan beide auto's op de geelgerande Medium band. Bottas zet de toon met de eerste ronde onder de 1:34 grens. Hamilton volgt met een voordeel van nog eens twee tienden, maar de Brit blijft niet lang bovenaan op het scorebord.

Met een dominante ronde duikt Max Verstappen met meer dan drie tienden verschil onder de tijd van Sir Lewis. Sergio Perez stelt iets teleur op de Soft band met een vierde tijd. Helaas voor Checo wordt zijn ronde ook nog eens gewist vanwege track limits tussen bocht 19 en 20. Hetzelfde gebeurt Daniel Ricciardo vanwege buiten de lijntjes kleuren bij bocht 9.

Met vijf minuten te gaan is de top tien Verstappen, Hamilton, Norris, Leclerc, Bottas, Sainz, Gasly, Ocon, Tsunoda en Alonso.

Verstappen, Hamilton, Leclerc en Bottas blijven binnen, maar Perez en Ricciardo moeten aan de bak. Sergio stelt echter weer iets teleur: hij weet zijn ronde legaal af te maken, maar is slechts zevende. Ricciardo heeft het nog moeilijker met een negende tijd. Ondanks een verbetering van Yuki Tsunoda weet hij zijn plekje in Q3 echter veilig te stellen.

Mr. Saturday George Russell zet op de valreep een dertiende tijd, maar mag hem meteen weer inleveren. Ook hij heeft zich bij bocht 9 niet aan de grenzen van het circuit gehouden. Het maakt de Brit echter weinig uit: dankzij zijn penalty moet hij sowieso naar de staart van het veld.

Afvallers: Ocon, Vettel, Giovinazzi, Alonso, Russell.

Q3

De Mercedessen zijn wederom de eerste op de baan, gevolgd door de twee McLarens en AlphaTauri's. Daarachter zijn het de Red Bulls van Sergio Perez Max Verstappen op gepaste afstand.

Hamilton is de eerste die een tijd zet, maar weer lijkt de Mercedes niet mee te willen werken. De staart van de W12 kwispelt bij het uitaccelereren, en de neus weigert juist in te sturen. Ondanks de problemen is Valtteri Bottas een tiende sneller dan zijn teamgenoot.

Lando Norris kan niet aan de tijden van de Schwarzpfeilen tippen, maar de Red Bulls achter hem kunnen dat wel. Max Verstappen weet met een paarse eerste en derde sector maar liefst drie tienden te pakken op Hamilton. En dan gaat Perez er nog eens overheen! Checo weet met slechts 0.019 van een seconde de voorlopige pole te pakken.

Na de eerste run hebben we een top tien in formatie: twee Red Bulls, twee Mercedessen, twee Ferrari's, twee McLarens en twee AlphaTauri's. Best of the rest is Carlos Sainz, voor Leclerc, Ricciardo, Norris, Gasly en Tsunoda.

Bij de tweede run zien we Lewis Hamilton weer worstelen met zijn Mercedes, maar dit keer weet hij er tijd uit te slaan. Met een razendsnelle derde sector haalt Lewis 0.061 van een seconde van de tijd van Perez af. Max Verstappen is echter enorm goed onderweg in de eerste sector en lijkt die lijn door te zetten. Terwijl er licht regen begint te vallen in de pitsstraat knalt Verstappen met drie tienden voordeel naar pole position! Perez verbetert zich ook, maar komt helaas niet verder dan P3.

Spannende start

Dankzij de zoveelste motorpenalty voor Valtteri Bottas zit Lewis Hamilton zondag in een ongemakkelijke Red Bull sandwich. Wingman zal hem dit keer geen rugsteun kunnen geven. Met een dubbele slipstream voor Checo wordt het ongetwijfeld een spannende start. Het is te hopen dat er dit keer geen ongewenst contact zal zijn.

Resultaten